Quelle est la réalité des emballages dits « biodégradables » ?

En ce 22 décembre 2023, face à l’urgence climatique et la nécessité de préserver notre environnement, l’adoption d’emballages biodégradables est devenue un enjeu majeur. Ces derniers, souvent présentés comme la panacée, suscitent néanmoins de nombreuses interrogations. Qu’est-ce qui se cache réellement derrière cette appellation ? Sont-ils réellement une solution écologique durable ou bien un leurre marketing ? Tentons d’y voir plus clair.

Les emballages « biodégradables » : un concept à démystifier

Avant de nous plonger dans les détails, il est important de définir ce que l’on entend par un emballage « biodégradable ». En termes simples, un produit est dit biodégradable s’il peut être décomposé par des micro-organismes (bactéries, champignons) en matières naturelles qui se mélangent à l’environnement sans laisser de traces toxiques.

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Cependant, tous les emballages dits « biodégradables » ne se valent pas. Certains prennent des années, voire des décennies, pour se décomposer complètement. De plus, la dégradation complète de certains de ces produits nécessite des conditions spécifiques qui ne sont pas toujours disponibles dans la nature. C’est là que le terme « compostable » entre en jeu, faisant référence aux produits qui se décomposent dans un compost domestique ou industriel.

Les différents types d’emballages biodégradables

Il existe plusieurs types d’emballages biodégradables sur le marché, chacun avec ses avantages et ses inconvénients. Les plus courants sont les emballages en papier, en carton, en PLA (acide polylactique) et en amidon de maïs.

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Les emballages en papier et en carton sont souvent perçus comme les plus écologiques car ils sont facilement recyclables et compostables. Toutefois, leur production nécessite une grande quantité d’eau et d’énergie, et la déforestation pour obtenir du bois est un problème environnemental majeur.

Quant aux emballages en PLA et en amidon de maïs, ils sont compostables mais seulement dans des installations industrielles de compostage, ce qui limite leur biodégradabilité en pratique.

Biodégradable ne signifie pas sans impact sur l’environnement

L’un des mythes les plus persistants à propos des emballages biodégradables est qu’ils sont sans conséquence pour l’environnement. C’est faux. Même si un emballage est biodégradable, il a un coût environnemental.

Par exemple, la production d’emballages biodégradables nécessite souvent des matières premières agricoles (maïs, betterave à sucre, etc.), ce qui peut entraîner une déforestation et une utilisation intensive d’engrais et de pesticides. De plus, le processus de dégradation lui-même peut produire des gaz à effet de serre, contribuant ainsi au réchauffement climatique.

Le compostage : la clé de la biodégradabilité

Comme nous l’avons mentionné précédemment, beaucoup d’emballages biodégradables nécessitent un compostage industriel pour se dégrader complètement. Malheureusement, toutes les régions ne disposent pas de ces installations, ce qui signifie que de nombreux emballages biodégradables finissent dans des décharges où ils ne peuvent pas se dégrader correctement.

Il est donc crucial de développer des infrastructures de compostage à grande échelle et de sensibiliser le public à l’importance du compostage. Sans cela, les emballages biodégradables ne sont pas beaucoup plus écologiques que les emballages en plastique traditionnels.

Un avenir sans plastique est-il possible ?

L’objectif ultime est, bien sûr, de réduire notre dépendance à l’égard des emballages à usage unique. Cela peut passer par l’adoption d’emballages réutilisables, le développement d’emballages comestibles, ou encore la mise en place de systèmes de consigne.

Il faut également prendre en compte les avancées technologiques. Des chercheurs travaillent sur des plastiques véritablement biodégradables qui peuvent se dégrader complètement dans la nature, sans besoin de compostage. Si ces technologies se concrétisent, elles pourraient révolutionner le secteur de l’emballage.

En attendant ces innovations, il est essentiel de faire preuve de prudence et de discernement face aux affirmations des fabricants d’emballages biodégradables.

La réglementation autour des emballages biodégradables

Au vu de la complexité et des enjeux liés aux emballages biodégradables, il est crucial de se pencher sur la réglementation en cours. En effet, face à la diversité des produits prétendument biodégradables, les instances gouvernementales à travers le monde sont amenées à édicter des normes et des critères pour encadrer le terme "biodégradable".

En Europe, par exemple, la norme EN 13432 fixe les exigences pour les emballages valorisables par compostage et biodégradation. Pour être certifiés selon cette norme, les emballages doivent être biodégradables à 90% en moins de six mois dans une installation de compostage industriel. Ils ne doivent pas non plus générer de résidus toxiques ou de métaux lourds pendant leur dégradation.

Cependant, malgré ces réglementations, la confusion persiste parmi les consommateurs. En effet, les termes "biodégradable", "compostable" et "biosourcé" sont souvent utilisés de manière interchangeable, ce qui peut induire en erreur. Il est donc crucial que les fabricants soient transparents et précis dans leur communication, et évitent d’utiliser le terme "biodégradable" comme un simple argument marketing.

L’alternative des emballages réutilisables

Face à ces défis, une autre solution émerge : les emballages réutilisables. Plutôt que de se concentrer sur la mise au point d’un emballage parfaitement biodégradable ou compostable, certains défendent l’idée de minimiser le recours aux emballages à usage unique.

En effet, les emballages réutilisables peuvent permettre de réduire considérablement notre production de déchets. Que ce soit pour les courses alimentaires avec des sacs en toile, pour les boissons avec des gobelets consignés, ou encore pour les produits ménagers avec des contenants réutilisables, l’adoption de tels systèmes pourrait avoir un impact significatif.

De plus, cette approche s’inscrit parfaitement dans la philosophie du zéro déchet, qui encourage à minimiser notre production de déchets en optant pour des produits réutilisables, durables et respectueux de l’environnement.

Conclusion : vers une consommation plus responsable

En conclusion, si les emballages biodégradables représentent une avancée par rapport aux emballages traditionnels en plastique, ils ne sont pas sans conséquence pour l’environnement. Il est important de comprendre la différence entre emballage biodégradable et compostable, ainsi que le rôle crucial du compostage industriel dans la dégradation de ces produits.

De plus, face à la nécessité d’une transition écologique, il est primordial d’adopter une consommation plus responsable. Cela comprend l’utilisation d’emballages réutilisables, la réduction de notre consommation d’emballages à usage unique, et le soutien aux technologies et innovations respectueuses de l’environnement.

En bref, les emballages biodégradables peuvent faire partie de la solution, mais ils ne doivent pas nous faire oublier l’objectif ultime : réduire notre production de déchets et notre impact sur l’environnement. Et pour cela, chaque geste compte.

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